Las autoridades australianas deben planificar inundaciones más graves, advirtieron los expertos, en medio de la preocupación de que la gestión de la presa del río Townsville Ross contribuyó a que se produjeran inundaciones extensas cuando se liberó una gran cantidad de agua río abajo. La decisión de abrir las compuertas cuando el nivel del agua de la presa alcanzó los 43 m se basó en un estudio de 2012 que advirtió que hacerlo podría causar daños materiales más extensos durante los eventos de inundación más extremos.

Las compuertas del aliviadero de la presa se abrieron completamente el domingo por la noche, justo antes de que el nivel máximo de la presa alcanzara los 42,97 m, y de acuerdo con el plan de gestión actual. Alrededor de 1.900 metros cúbicos de agua por segundo brotaron en el río Ross y, en última instancia, en los suburbios de Townsville, donde los residentes tuvieron que ser evacuados.

Una mejor gestión del agua

La primera ministra de Queensland, Annastacia Palaszczuk, dijo el lunes que había que abrir las compuertas “para asegurarse de que el agua tuviera adónde ir”. Algunos residentes han expresado su enojo porque se permitió que el agua se acumulara durante tanto tiempo, en lugar de ser liberada de manera más constante durante la semana anterior de fuertes lluvias monzónicas continuas.

El estudio Northern Water Management, encargado por el ayuntamiento de Townsville en 2012, subraya la naturaleza casi imposible de tales decisiones políticas: salvar viviendas en un escenario de inundación, causando daños más extensos en otro. El gatillo anterior para la apertura total de las compuertas de la presa del río Ross era de 41,75 m. La modelización para un escenario de inundación de uno en 100 años bajo el detonante anterior predijo que 960 propiedades en Townsville se verían afectadas por la inundación. El estudio de 2012 llegó a la conclusión de que si se retrasa el desencadenante para abrir completamente el aliviadero hasta el nivel actual de 43 m, sólo 90 propiedades se verían afectadas por una inundación que se produce una vez cada cien años.

Pero el mismo modelo mostró que, durante inundaciones aún más extremas, retrasar la apertura de las compuertas provocaría inundaciones en un mayor número de propiedades. En el caso de una inundación en 1.000 años, 3.120 hogares se verían afectados. La cifra es aproximadamente 600 más de lo previsto en el anterior plan de gestión de la presa del río Ross.

El impacto del cambio climático

Basado en la tasa de agua proveniente del aliviadero de la presa el domingo por la noche, unos 1.900 metros cúbicos por segundo, el estudio calificó la precipitación monzónica sin precedentes de esta semana como comparable a una inundación en 1.000 años.

El profesor de la Universidad Nacional de Australia, Jamie Pittock, dijo que las autoridades australianas suelen tomar decisiones de planificación y gestión de crecidas sobre la base de la designación de “uno en 100” años. En otros lugares, en Europa y en los Estados Unidos, se hacen contingencias para desastres naturales más extremos.

“Estamos creando problemas al no planificar esos extremos”, dijo Pittock. “Con el cambio climático, el intervalo recurrente de grandes inundaciones está aumentando. Lo que hoy es una inundación en 100 años, en cinco años podría ser una inundación en 50 años”.